在西游记里,阴曹地府是个神秘的世界,孙悟空曾经被拘魂来到地府,划掉生死薄,从此长生不老。唐太宗李世民也被拘魂来到地府,崔判官也在生死薄上动了点手脚,结果多给了他二十年阳寿。

也就是说,地府的生死薄掌控着三界生灵的生与死,所谓"阎王叫你三更死,谁敢留你到五更”。在神话世界,万物死后都有灵魂,地府决定这些灵魂的去向,或上天成神,或转世为人为物,或打入十八层地狱永世不得超生。

那么,地府的统治者又是谁呢?一般来说,阎王是地府的主要领导。但在西游记中,十殿阎王地位却不高,他们见到唐太宗这个阳间的皇帝就要拱手作揖,孙悟空大闹地府时,他们"不敢相近,都去翠云宫,同拜地藏王菩萨"。

因此,这地藏王菩萨应该是十殿阎王的领导。原著第三回:下面又有葛仙翁天师启奏道:“万岁,有冥司秦广王赍奉幽冥教主地藏王菩萨表文进上。”

从这里可以看出来,代表地府向玉帝上表文的是地藏王菩萨,十殿阎王之首的秦广王只能算他的使者。而且,这里还指出了地藏王菩萨的职务,即幽冥教主。是不是可以这样理解,地府是政教合一的机构,十殿阎王管行政事务,而地藏王菩萨则是精神领袖,就像教皇一样,真正握有实权。

那么,地府的权力是不是全部集中在地藏王菩萨一个人身上呢?显然,事情不会那么简单。天庭作为三界的最高统治机构,不但管控天界,同时也要掌控地界和人界。因此,地藏王菩萨之上,天庭必然有分管地府事务的领导存在。讲白了,天庭是中央政府,而地府是地方政府。

其实,在西游记原著里,还确实提到了这么一位神仙,他的地位非常高,严格讲起来,他在地府中的权力比地藏王菩萨还要大,只不过他没有坐镇在地府之中,而是在天庭办公,在天上管着地府。

原著第九十回,孙悟空对付不了九头狮子,就上东天门找到它的主人公太乙救苦天尊,即东极青华大帝。天尊道:"我那元圣儿也是一个久修得道的真灵:他喊一声,上通三圣,下彻九泉,等闲也便不伤生。"

注意,这里的九头狮子能够"下彻九泉",其实是有出处的。

太乙救苦天尊乃四帝之一,是玉皇大帝的协侍。经中有称之为:“玉清应化身”,即他是玉清元始天尊以九阳之精秘密所化的应化身。在道教中,他治理和统治地狱。佛教有神通敌不过业力之说,但太乙救苦天尊却可以将业果与地狱业力的象征血湖化为莲池,座下九头狮子一声吼,能够打开九幽地狱的大门,也就是地狱的最深层。

因此,太乙救苦天尊不但地位在地藏王菩萨之上,而且法力无边,其坐骑九头狮子仅一招就活擒了孙悟空,可见其实力之强大。毕竟,这地府是何等重要之所,仅靠十殿阎王、黑白无常等"幽冥之神"如何能够掌控天地万物生死?一个孙悟空他们就没有办法了。

在西游世界,地府真正的权力其实仍掌握在天庭手中。玉帝的重要助手,四帝之一的东极青华大帝就是地府的分管领导。而地藏王菩萨则是地府的当家人,一般性的事务他说了算,但遇到大事难事,他得上天请示分管领导。所以,有太乙救苦天尊和九头狮子坐镇,地府才真正能够"阴阳轮转,生生化化"。