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37胜18负,一波三连败让掘金暂时离开了西部赛区的榜首位置,但本赛季鏖战至今,他们已经取得了不小的突破,堪称本赛季联盟中最顶级的强队之一。回顾他们这一路复兴的历程,最关键的一环便是在2014年选秀大会上用一个二轮签选中了球队未来的基石,尼古拉-约基奇。如果掘金没有在那一年当机立断选中他,隔年在欧洲赛场上打出名堂的约基奇还会落入丹佛人的口袋吗?如果没有约基奇,丹佛能够如此迅速的崛起吗?

掘金队对于约基奇的兴趣要追溯到2014年的4月份。在美国的波特兰,也就是耐克公司总部的所在地,每年都会举办一场世界篮球峰会,来自世界各地的数十位篮球天才都会被邀请到这里一展身手。这一年,人们最关注的莫过于天才高中生伊曼努尔-穆迪埃以及贾利尔-奥卡福。来自塞尔维亚的约基奇也入选了这届赛事,只不过相比于这些超级新人,他的篮球天赋实在是……太不出众了。

在大多数球探眼中约基奇只不过就是一个瘦高的,有待雕琢的大个子而已。但是掘金队的总经理蒂姆-康奈利却独具慧眼,穿过这些浮于表面的跑跳素质看到了他更本质的特点。约基奇的投篮手感非常柔和,而且能够像后卫一样娴熟的运球。仅凭这两样技能,已然足够打动他了。

上一次在耐克峰会上出现这样一个手感柔和并且能够像后卫一样运球的白人大个子还要追溯到1998年,他的名字叫做德克-诺维茨基。当年老尼尔森早在耐克篮球峰会之前就相中了他,但是当诺维茨基在篮球峰会上打出了惊人的表现后,他的身价一路飙升,选秀顺位最终也定格到了首轮第9顺位。康奈利深知这一点,因此他也早早下定了决心,想要在所有人都明白过来之前,拿下这块璞玉。只不过摆在他面前最大的麻烦却是约基奇的经纪人。

因为约基奇的选秀行情实在太过低迷,因此他的团队也在犹豫是否要在那一年参加选秀。依照规定,他们最迟可以在选秀大会开始前10天撤回参选申请。就在他们准备撤回申请的最后时刻,康奈利出马了。他恳请约基奇的团队再多考虑一下,并承诺如果没有球队选他,掘金会在次轮总第41顺位摘走约基奇。

这届选秀大会着实不缺少出色的内线球员,乔尔-恩比德浑身都闪耀着令人垂涎的天赋,来自黑山的优素福-努尔基奇也显得更加成熟,瑞士的克林特-卡佩拉虽然技术粗糙但是身体素质劲爆,最终掘金在他们所许诺的顺位上如愿以偿的得到了约基奇。

对于这个冒险的决定,康奈利也无法解释。“这不是精确的科学论证。在那个时候尼古拉的数据统计完全说明不了问题,他也没能从大量的欧洲新人里冒尖,尤其是他的身体状态,更是引来一番质疑。”

在4月份的篮球峰会上,卡佩拉得到了比约基奇更多的关注。他被认为是一个拥有出色素质但技术尚待改进的潜力新人,而约基奇却以出色的进攻步伐以及柔和的篮下手感见长。“他从来都不是运动型的,”卡佩拉打趣道,“在欧洲打球,他早就是那种无所不能的球员了。我记得他接连命中了几个三分球,而且在低位的技术非常棒……许多欧洲球员都打得非常聪明而且效率很高。这就是我们比赛的方式。”

如今在掘金队给约基奇打替补的特雷-莱尔斯在当年也得到了更多的关注。这位出生于加拿大的五星级高中生当年与约基奇都被分在“世界队”,也因此避免了被打爆的尴尬。

“没错,对上谁他都不怵,”莱尔斯说,“我跟他被分在同一队中,所以很幸运,我只需要在一边看就好了。”虽然在耐克篮球峰会上约基奇的表现非常一般,只得到了5分7篮板,但是对于参加了那次峰会的球员来讲,约基奇绝对是一个狠角色,“没人知道他是谁,我记得是训练日的第二天,他就开始大发神威,差不多干掉了跟他对位的每一个对手。”

在2014年选秀大会上被选中之后的一年里,约基奇在亚德里亚联赛里成为了MVP。次年,约基奇加盟掘金,同时入主掘金的还有主教练迈克尔-马龙。

在加盟掘金之前,马龙教练刚刚被国王队解职,双方闹得不欢而散。而掘金队不过是他主教练生涯的第二站,这里没有一个配得上当家球星身份的球员,甚至没有什么令人羡慕的天赋球员。虽然康奈利知道他们选到的约基奇会是一块好料子,但没人知道他什么时候才能绽放出光彩。直到马龙接触到了加里-哈里斯,他知道自己在这里真的可以大有作为。

在他的新秀赛季里,哈里斯的投篮表现非常糟糕。但是掘金队的管理层却对这个年轻人的内在秉性非常有信心,他们认为他在未来一定会成长为一名出色的后卫球员。“他具有非常强的可塑性,”康奈利说,“选择好球员以及伟大的家伙,让他们在试错中成长,当他们能够凭借自己的力量在NBA立足的时候,就是球队收获胜利果实的时候了。”

2016年,马龙又在贾马尔-默里身上看到了类似的特质,康奈利也毫不犹豫的用首轮7号签选中了他。至此掘金先后在选秀大会中得到了约基奇,哈里斯和默里,也凑齐了他们复兴球队所需要的关键核心。

“对于我们这样的球队来讲最好的发展方式就是通过可持续的方式,内生式的发展,通过选秀,开发球员的潜力,并且培养那些真正与球队未来发展相契合的球员。”康奈利说。

在约基奇加盟之后,掘金在马龙教练的带领下逐年的提升着他们的战绩。虽然至今他们依旧没能尝到季后赛的滋味,不过毫无疑问,掘金已经成为了本赛季竞争力最强的几支球队之一。现在距离季后赛还有不到30场比赛,如果不出太大的意外,掘金将时隔6年第一次重返季后赛,而且这一次他们还将手握首轮的季后赛主场优势。上一次他们突破季后赛首轮还要追溯到2009年,卡梅罗-安东尼的鼎盛时期了。

虽然现在约基奇,哈里斯和默里的个人表现令人羡慕,但是他们能够走到今天却并非个别球员的突出个人表现。作为球队的基石和领袖,约基奇谦逊的个性以及无私的球风给球队的更衣室树立了良好的风气。这一切也都源自于5年前那次重要的决定,因为他们在约基奇身上看到了别人不曾看到的东西。